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アメリカン・ドリーマーズ

アメリカの各業界で活躍する日本人・日系人に、渡米のきっかけから、大きな夢を実現するまでの軌跡をインタビュー。

ライトハウス編集部
ライトハウス編集部

夘木栄人さん/Sun Noodle代表取締役社長

アメリカで製麺一筋30年 地道に顧客と向き合い 築いた信頼


単身ハワイに渡り、ゼロから立ち上げた「Sun Noodle」は、 今や全米各地に出荷され、アメリカ有数の麺ブランドとなった。 同社を率いる夘木さんに、これまでの道程を振り返ってもらった。


【プロフィール】うき・ひでひと◎1961年栃木県で製麺会社の長男として生まれる。県立壬 みぶ 生高校卒業 後、徳島県の製麺会社に入社。81年にハワイに渡り、サンヌードルを創業。翌年に製麺 工場を開業し、83年から量販店との取引を開始する。2004年にロサンゼルス工場稼 動。現在、ハワイとロサンゼルス合わせて毎日約7万食近くを製造し、シアトル、ニュー ヨークにも出荷。ハワイでは100種類以上の麺を出荷し、ロサンゼルスで50店舗以上 と契約する。10年の売り上げは800万ドルを超えた

製麺機3台が
ハワイで待っていた

工場で従業員と麺の出来映えについて意見を交わす

郷里の栃木に今もよく行く ラーメン店があるんです。子供の 頃から 40 年以上経つのに、味が まったく変わってない。うまいんで す。そして、すぐに「また食べたい」 という気持ちになる。僕が麺を作 る時に意識するのは、この「また食 べたい」という感覚。決して派手 じゃないけれど、飽きることがな い味。これは、製麺業者として大 切にしている信条でもあります。

僕の実家は製麺業を営んでい て、長男である私は、当然跡を継 ぐと思われていました。高校卒業 という時に、大学に行くにも成 績が足りないし、どうしようかと 迷っていました。そうしたら親父 が、「まずは社会人としての修業 を積んでこい」と言って、徳島県の 製麺所に話を付けてきてしまい ました。親父には逆らえなくて、1 年半、幅広く製麺を学びました。 その中で、製麺の奥深さを知りま した。

修業中の1980年頃のことで す。知り合いを通じて親父に「ハ ワイで製麺の技術指導をしてく れないか」という依頼が来ました。 親父は、早速製麺機を3台送り、 ハワイに指導に向かおうとしたと ころ、実際には出資者を探してい るような状態だったことが判明し ました。話が違うと断ってしまっ たんですが、機械は既に送ってし まっているから、息子の私にお鉢 が回ってきたんです。外国は憧れ でしたし、若かったから、何も考え ずに「行く!」と答えました。

いざハワイに渡ってみると、麺 と言ったら「サイミン」や「チャー メン」。食べてみたら日本の麺の方 がうまい。「これなら勝てる」、そう 思ってしまったんですね。それか らは、英語力も人脈もないのに、 営業に回る日々。どこから出てく るのか、自信だけはありました。

ところが、営業に行く先々で、 日本風のコシがある麺を「固くて まずい」「こんなの食べられない」 と酷評されて…。ショックでした。 どうすれば日本の麺の美味しさを妥協せず、地元の人に受け入れ てもらえるか、日々研究を重ねま した。

それと同時に、当時、日本から ハワイに進出するラーメン店が多 かったので、日本からの進出組に 集中して営業をかけました。そう したら少しずつ受注が取れるよ うになりました。日本の麺の美味 しさを諦めないで、維持していた から認められたんだと思います。


60回以上試作を
繰り返したことも

恵子夫人、愛娘の久恵さんとオフィスで談笑。仕事も手伝ってくれる家族はかけがえのない存在

製麺工場も作り、徐々に事業は 安定していきました。ところが、す ぐに壁にぶち当たりました。

日本から進出してきた、とある ラーメン店からの受注を受けた 時のことです。門外不出の麺の製 法を公開してくれたのですが、ア メリカで手に入る原料では、同じ 品質の物がどうしてもできない。 そもそもアメリカの小麦は硬質 で、うどんのようなもちもちした 麺を作ろうとしても、うまくいき ません。日本は小麦の輸入大国で すから、各国の小麦をブレンドし て使います。それで麺の味わいの 違いを表現できているんです。こ のように、日米では小麦の種類も、 水質も違います。これでは麺ので き上がりもずれてしまいますよ ね。

3カ月から4カ月間、 60 回以上 試作を繰り返しました。原料の小 麦粉から考え直さなくてはなら ないので、オーストラリアや韓国 などからも小麦粉を仕入れまし た。ようやくお客様のラーメン店 から「使おう」と言っていただいた 時は、本当にうれしかったですね。 この時の経験から、弊社では今で も各国の小麦粉を独自にブレン ドして使用しています。こうした 達成感があるからこそ、この仕事 はやめられません。

ハワイには、北は北海道から南 は沖縄まで、日本全国からラー メン店が進出してきます。ですか ら、多くの方と麺について議論を 交わし、多くのことを教わりまし た。顕微鏡で麺を見て、麺の扱い から温度管理まで事細かにご指導していただいた、大手ラーメン チェーンの会長もいらっしゃいま した。麺を作るということは、そ のお店の一員になるようなもので す。プレッシャーはありましたが、 やりがいがありました。

一方で、自分が立てていた目標 を、ドンドン達成していきました。 87 年には、念願の一戸建ての家を 購入しました。当時、金利が上昇 して、ローンが払えずに家を手放 す人が多かったんです。頭金は 全然足りなかったのですが、思い 切って買ってしまいました。何し ろ僕は、自分が立てた目標をクリ アしていく「達成感」が大好きで すから、無理してでも実行してし まうんです。でも、結果として、こ の思い切った購入が、後になって 役に立ちました。 

ドンドン増えていく注文に、 工場の生産能力が追い付かなく なってきたと感じ始めました。す ると、当時工場があった土地の オーナーが、僕の工場のリース契 約が切れる前に、土地を売ってし まったんです。それでテナントが 追い出されることになりました。 89 年のことで、当時の従業員は 10 人くらいでした。資産は5、6万 ドルくらいしかありません。多額 の借金を抱えるか、商売を辞める か、そのどちらかしか選択肢はあ りませんでした。

仕方なく新しい工場用地を探 し始めたものの、建物を入れて 130万 ド ル く ら い か か る 。 手 持 ち の 現金では頭金にも足りません。で も何とかしなきゃと、立ち退きを 半年待ってもらって、とにかくお 金を工面しました。すべてを切り 詰めて貯金、貯金の毎日です。

運良く、SBA(中小企業局)の ローンを得られ、さらに自宅を所 有していたことで、それが大きな 担保になって、無事に新工場を建 てることができました。とはいえ、 売り上げが年間 90 万ドル程の時 代に、自宅を担保にして 100万 ド ル 以上の借金でしたから、それは怖 かったですね。


ロサンゼルスでも
地道にお客様に向き合った

製麺という商売は、何かがきっ かけで大儲けできるという性格 のものではありません。地道に1 食1食売り上げを増やしていっ て、徐々に利益が伸びていくもの。 それには麺を扱ってくれるお客 様を増やすと共に、これまで付き 合ってきたお客様との信頼関係 を崩さないようにしなくてはなり ません。常に研究と改良を重ね、 お客様に提案する。しっかりと タッグを組んで、カスタムメイド の麺作りを続けていくのが弊社 の姿勢であり、強みです。それを これまで維持できたからこそ、創 業から 30 年間、ずっと右肩上がり で売り上げを伸ばしてこられた のだと思います。

日本の大手企業が、製麺部門を 発足させて大々的にハワイに進出 してきたこともありました。大資 本が相手では、いくら味に自信が あっても太刀打ちできない。生産 量も違います。しかし、その時も 「所帯の小さな僕らにしかできな いことは何か?」と考えたら、やは りお客様にトコトン付き合うこと しかないと思いました。ラーメン 店が、その顧客の好みに向き合っ ているように、私たちもラーメン 店の好みに向き合おうじゃない かって。

ラーメン店はどこもスープに こだわっています。ですが、スープ との相性の良い麺がないと、食べ た時に美味しいとは思えません。 だから、スープも徹底的に研究し ました。スープがわかってこそ、そ れに合う麺がわかりますからね。 作ってはお店に持っていき、ダメ 出しされたらもう1回…という 繰り返しです。そして、がむしゃら に頑張ってきて気が付いたら、「サ ンヌードルの麺は美味しい」「サン ヌードルに頼めば間違いない」と いう評判をいただいていました。

2004年、ハワイのラーメン 店がロサンゼルスに進出するの で、一緒にやってくれないかと誘わ れました。経営が安定して、麺作 りにも自信が付いてきた頃でし た。でも、このままあと 20 年、 30 年、 同じ場所に安住していていいのだ ろうか、いや、もっと自分を追い込 んで刺激を与えなくてはならな いと思ったんです。そして、どうせ やるならアメリカ1位を目指さ なくてはいけないだろうと。

ロサンゼルスに進出した当初 は、やはり苦労の連続。ロサンゼル スは広いので、配達を自社ででき ません。流通網を持っている問屋 との交渉からスタートです。しか し、実績のない会社の商品をすぐ には扱ってくれません。でも、うち にはうちのやり方しかありませ ん。ロサンゼルスの有名ラーメン 店を回って、カスタムメイドの麺 作りを提案していきました。そし て徐々に採用されると、今度は問 屋に、「有名店で採用されている ラーメン」という話を取っ掛かり にして、麺の高品質をアピールし ていきました。その甲斐あって、何 とか取り扱ってくれる問屋も出 てくるようになり、大手日系スー パーでも扱っていただけるように なりました。今ではロサンゼルス エリアだけで、 50 店以上のラーメ ン店と契約しています。


製麺のやり取りを記録した
データが財産

ラーメン店との製麺のやり取 りを記録したデータベースは、今 では何千ページにも膨らんでいま す。お客様とのこのやり取りこそ が、弊社の財産です。毎日生産す る麺は、 100種 類 以 上 に も な っ て い ます。

これまで家を買う、工場を建て る、ハワイで1番になる…など、さ まざまな目標を立てて、何とか達 成してきました。 09 年には、ロサ ンゼルスに自社ビル、自社工場を 建設しました。これからは、もっと もっと上質な麺を、さらに安価で 提供できるよう研究を続けます。

今年は、アメリカ東海岸にも 製造拠点を持つ計画があります。 東海岸に進出するからには、その 地にラーメン文化を創造するく らいの覚悟を持って臨むつもりで す。これからラーメン店を始めた いという人たち向けに、麺に関す るワークショップや講習会など も、積極的に開きたいと思ってい ます。

今後の目標は、やはり最初に触 れた郷里のラーメン店のように、 決して派手ではないが、地道に しっかりと美味しさを追求し、ぶ れないことです。ホッとするよう な感覚、また食べたいと思える味 を、いつまでも提供していきたい んです。

「お客様が求めるものを、いつ までも」。これが弊社の目標であ り、私の残りの人生の目標でもあ ります。牋貔厳命作っています。〞 ―弊社が麺を出荷する際に使用 する段ボールに書いてあるこの言 葉を、これからも、ずっと言い続け ていきますよ。

(2011年1月16日掲載)